¿Monstruo o máquina? Un perfil del coronavirus después de 6 meses

Un virus, en el fondo, es información, un paquete de datos que se beneficia de ser compartido.

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¿Monstruo o máquina? Un perfil del coronavirus después de 6 meses

Un virus, en el fondo, es información, un paquete de datos que se beneficia de ser compartido.

La información en juego es genética: instrucciones para producir más virus. A diferencia de un organismo realmente vivo, un virus no puede replicarse por sí solo; no puede moverse, crecer, persistir o perpetuarse. Necesita un anfitrión. El código viral penetra en una célula viva, secuestra la maquinaria genética y le indica que produzca un nuevo código: un nuevo virus.

El presidente Trump ha caracterizado la respuesta a la pandemia como una «guerra médica» y describió el virus detrás de él como, por turnos, «genio», un «enemigo oculto» y «un monstruo». Sería más exacto decir que nos encontramos en desacuerdo con una fotocopiadora microscópica. Ni siquiera eso: un manual de montaje para una fotocopiadora, modelo SARS-CoV-2.

Durante al menos seis meses, el virus se ha replicado entre nosotros. El peaje ha sido devastador. Oficialmente, más de seis millones de personas en todo el mundo han sido infectadas hasta el momento, y 370,000 han muerto. (Los números reales son ciertamente más altos). Estados Unidos, que ha visto la mayor cantidad de casos y víctimas, recientemente superó las 100,000 muertes, un cuarto del número de todos los estadounidenses que murieron en la Segunda Guerra Mundial. Las empresas cierran (en 10 semanas, unos 40 millones de estadounidenses han perdido sus empleos) y los bancos de alimentos están invadidos. El virus ha alimentado la frustración generalizada y expuesto nuestras fallas más profundas: de color, clase y privilegio, entre los repartidores y los entregados.

Aún así, verano – verano! – Ha llegado casi todo. Salimos a mirar, respirar, ventilar. La pausa es ilusoria. Los casos están cayendo en Nueva York, el epicentro en los Estados Unidos, pero están aumentando firmemente en Wisconsin, Virginia, Alabama, Arkansas, Carolina del Norte y del Sur, otros estados y muchos otros países del mundo. China, donde se originó la pandemia, y Corea del Sur vio resurgimientos recientes. Los funcionarios de salud temen otra ola importante de infecciones en el otoño y una posible ola más allá.

Puede haber billones de especies de virus en el mundo. Infectan bacterias, principalmente, pero también abulón, murciélagos, frijoles, escarabajos, moras, yuca, gatos, perros, cangrejos ermitaños, mosquitos, papas, pangolines, garrapatas y el demonio de Tasmania. Dan cáncer a las aves y vuelven negras las bananas. De los billones, se conocen algunos cientos de miles de tipos de virus, y menos de 7,000 tienen nombres. Solo unos 250, incluido el SARS-CoV-2, tienen la mecánica para infectarnos.

En nuestra era de la información, nos hemos familiarizado con los virus informáticos y con los memes que se vuelven virales; ahora aquí está lo real para recordarnos lo que significa la metáfora. Una simple cantidad de datos ha puesto a tierra más de la mitad de los aviones comerciales del mundo, redujo drásticamente las emisiones globales de carbono y duplicó el precio de las acciones de Zoom. Se ha infiltrado en nuestro lenguaje – «distanciamiento social», «compradores inmunocomprometidos» – y nuestros sueños. Ha pospuesto los deportes, las convenciones políticas y los estrenos de las próximas películas de Spider-Man, Black Widow, Wonder Woman y James Bond. Debido al virus, la Corte Suprema de los Estados Unidos dicta fallos por teléfono y los jabalíes deambulan por las calles vacías de Barcelona.

También ha provocado una respuesta de colaboración diferente a cualquier otra que haya visto nuestra especie. Los equipos de científicos, que trabajan a través de las fronteras nacionales, compiten para comprender las debilidades del virus, desarrollar tratamientos y candidatos a vacunas, y pronosticar con precisión sus próximos movimientos. Los trabajadores médicos arriesgan sus vidas para atender a los enfermos. Aquellos de nosotros en casa hacemos lo que podemos: compartir instrucciones sobre cómo hacer una máscara quirúrgica con una funda de almohada; cantar y animar desde ventanas y puertas; enviar condolencias; ofrecer esperanza

«Estamos organizando una reacción contra el virus que no tiene precedentes», dijo la Dra. Melanie Ott, directora del Instituto Gladstone de Virología en San Francisco.

Érase una vez, nuestros patógenos fueron nombrados crudamente: gripe española, gripe asiática, fiebre amarilla, muerte negra. Ahora tenemos H1N1, MERS (Síndrome Respiratorio del Medio Oriente), H.I.V. – cadenas de letras tan estilizadas como los virus mismos, códigos para códigos. El nuevo coronavirus se denominó temporalmente 2019-nCoV. El 11 de febrero, el Comité Internacional de Taxonomía de Virus lo renombró oficialmente como SARS-CoV-2, para indicar que estaba muy relacionado con el virus del SARS, otro coronavirus.

Antes de la aparición del SARS original, el estudio de los coronavirus era un remanso profesional. «Ha habido una gran cantidad de atención en nosotros coronavirólogos», dijo Susan R. Weiss, viróloga de la Universidad de Pensilvania. «Está en contraste con lo que se ignoraba anteriormente».

Hay cientos de tipos de coronavirus. Dos de ellos, SARS-CoV y MERS-CoV, pueden ser mortales; cuatro causan un tercio de los resfriados comunes. Muchos infectan animales con los que los humanos se asocian, incluidos camellos, gatos, pollos y murciélagos. Todos son virus de ARN. Nuestro coronavirus, como los otros, es una cadena de aproximadamente 30,000 bloques de construcción bioquímicos llamados nucleótidos encerrados en una membrana de proteínas y lípidos.

El código central del SARS-CoV-2 contiene genes para hasta 29 proteínas: las instrucciones para replicar el código. Una proteína, S, proporciona los picos en la superficie del virus y abre la puerta a la célula objetivo. Los demás, al entrar, se separan y atienden sus tareas: apagar el sistema de alarma de la celda; ordenar a la copiadora que produzca nuevas proteínas virales; doblar sobres virales y ayudar a miles de nuevos virus a salir de la célula.

Para los investigadores médicos, estas proteínas son clave para comprender por qué el virus es tan exitoso y cómo podría neutralizarse. Por ejemplo, para entrar en una célula, la proteína S se une a un receptor llamado enzima convertidora de angiotensina 2, o ACE2, como una mano en el pomo de la puerta. La proteína S en este coronavirus es casi idéntica en estructura a la del primer SARS – «SARS Classic» – pero algunos datos sugieren que se une a la enzima objetivo con mucha más fuerza. Algunos investigadores piensan que esto puede explicar en parte por qué el nuevo virus infecta a los humanos de manera tan eficiente.

Con tantas proteínas en su kit de herramientas, el virus tiene muchas formas de contrarrestar nuestro sistema inmunológico; Estos también ofrecen objetivos para posibles vacunas y medicamentos. Los investigadores están trabajando en todos los ángulos. La mayoría de los esfuerzos de la vacuna se centran en alterar las proteínas de la espiga, que permiten la entrada en la célula. El medicamento remdesivir se dirige a la maquinaria de replicación del virus. El Dr. Fehr estudia cómo el virus desactiva nuestro sistema inmune.

A pesar de toda la atención que ha recibido el virus, todavía es nuevo para la ciencia y rico en incógnitas. «Todavía estoy muy concentrado en la pregunta: ¿Cómo entra el virus en el cuerpo?» Dijo el Dr. Ott. “¿Qué células infecta en la vía aérea superior? ¿Cómo llega a la vía aérea inferior y desde allí a otros órganos? No está absolutamente claro cuál es la ruta o cuáles son los tipos de ruta vulnerables.

Incluso una fotocopiadora es imperfecta, y el SARS-CoV-2 no es una excepción. Cuando el virus ordena a una célula huésped que se copie, invariablemente se cometen errores, por ejemplo, se intercambia un nucleótido incorrecto por el correcto. En teoría, tales mutaciones, o una acumulación de ellas, podrían hacer que un virus sea más infeccioso o mortal, o menos, pero en la gran mayoría de los casos, no afectan el rendimiento de un virus.

En marzo, se habían detectado al menos 1.388 variantes del coronavirus en todo el mundo, todas funcionalmente idénticas por lo que los científicos podían ver. Organizados como un árbol ancestral, estos linajes revelan dónde y cuándo se propagó el virus. Por ejemplo, el primer caso confirmado de Covid-19 en Nueva York se anunció el 1 de marzo, pero un análisis de muestras reveló que el virus había comenzado a circular en la región semanas antes. A diferencia de los primeros casos en la costa oeste, que fueron sembrados por personas que llegaron de China, estos casos fueron sembrados de Europa, y a su vez sembraron casos en gran parte del país.

El virus no tiene problemas para encontrarnos. Pero todavía estamos luchando por encontrarlo; Un modelo reciente realizado por epidemiólogos de la Universidad de Columbia estimó que por cada infección documentada en los Estados Unidos, 12 más no se detectan. ¿Quién lo tiene o lo tuvo y quién no? Una comprensión firme del paradero del virus, mediante pruebas de diagnóstico, pruebas de anticuerpos y rastreo de contactos, es esencial para nuestra apuesta por recuperar la vida normal. Pero la respuesta inmune de la humanidad ha sido desigual.

«Lo mejor que puede salir de esta pandemia es que todos se han convertido en virólogos de alguna manera», dijo el Dr. Ott. Ella tiene una noche de trivia regular con su familia en Alemania, sobre Zoom. Últimamente, el tema se ha centrado en los virus y le ha impresionado lo mucho que saben. «Hay mucho más conocimiento alrededor», dijo. “También hay mucha información incorrecta. Pero la gente se ha vuelto tan alfabetizada, porque todos queremos que desaparezca «.

«Para mí en este momento, en el lugar en el que estoy, realmente quiero detener este virus», dijo. «Es muy frustrante y decepcionante, por decir lo menos, estar en esta posición en la que hemos detenido al mundo, en el que hemos creado distanciamiento social, en el que hemos creado grandes cantidades de devastación humana y daños colaterales porque simplemente no estaban preparados

Artículo original en: https://www.nytimes.com/2020/06/02/health/coronavirus-profile-covid.html?ref=oembed

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